Cheops y lo que hay más allá de la Tierra

El cohete Soyuz ya ha despegado con éxito desde Kurú, en la Guayana Francesa hacia la órbitra terrestre, después de que el día anterior se cancelara el despegue. Se trata de la primera gran misión dirigida desde España para observar lo que hay más allá del planeta Tierra.

CHEOPS

Se trata de una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA), cuyo objetivo es estudiar el radio y densidad de exoplanetas, es decir, todos aquellos que se encuentran fuera del denominado sistema solar.

Michel Mayor y Didier Quelozganadores del Nobel de Física de 2019– descubrieron el primer exoplaneta, 51 Pegasi b, en 1995, alrededor de una estrella parecida al Sol. Este acontecimiento provocó un giro en la astronomía y se abrieron nuevos campos de investigación con el foco centrado en encontrar más exoplanetas. A partir de ese momento, los científicos han clasificado más de 4.000 exoplanetas.

Sin embargo, la principal función del Cheops no es encontrar nuevos planetas fuera del sistema solar, sino analizar y estudiar los ya conocidos.

DESDE ESPAÑA

Esta nave, fabricada y controlada desde España, evaluará el tamaño de más de 300 exoplanetas ya identificados, para poder entender así su composición y la evolución que han sufrido. Asimismo, a bordo de la nave va un telescopio de 30 centímetros de diámetro que no solo permitirá calcular su radio, sino, en algunos casos, estudiar la atmósfera en la que se encuentran.

La misión de este satélite forma parte de las misiones “baratas” de la ESA. Su coste es de 50 millones de euros y su peso es de 300 kilogramos.

Airbus España ha sido el encargado de integrar el aparato y el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA) será el encargado de controlarlo tras su despegue. Por el momento, la misión tiene una duración de tres años y medio.

COMPITIENDO CON EL KEPLER

En su misión, el Cheops se centrará en aquellos planetas que tarden menos de 50 días en dar la vuelta a sus respectivos soles y en los que tengan un tamaño mediano.

Este lanzamiento permite competir a Europa con Estados Unidos en la búsqueda de este tipo de planetas, ya que desde el primer descubrimiento de Mayor y Queloz, la mayor parte de los exoplanetas han sido descubiertos por el Kepler (EE.UU.).

MISIONES EN BUSCA DE NUEVOS MUNDOS

Esta no es una misión para descubrir nuevos mundos, sin embargo, sí habrá otras que lo hagan. En 2016 se intentarán buscar planetas muy similares a la Tierra con la misión PLATO y, dos años más tarde, se estudiarán las atmósferas de dichos mundos en la misión Ariel, todo bajo la ESA.