¿De qué están hechas las estrellas?

Cecilia Payne-Gaposchkin fue una de las grandes astrónomas de la historia y la primera que consiguió determinar de qué se componen las estrellas.

A principios de la década de 1920, Payne terminó sus estudios de Física y Química en la Universidad de Cambridge, donde se permitía la presencia de las mujeres, pero no se les otorgaba título oficial. Por eso, se trasladó a estudiar a Estados Unidos y en 1923 llegó al Observatorio de Harvard College. Allí, hizo un descubrimiento revolucionario: determinar la composición de las estrellas, llegando a la conclusión de que las estrellas están compuestas de hidrógeno y helio. Una conclusión que fue puesta en duda durante varios años, hasta 1929 cuando el famoso astrónomo Henry Norris Russell, reconoció que Payne tenía razón.

Pese a todos estos logros, Payne tuvo muchas dificultades por el hecho de ser mujer. Hasta la segunda mitad de la década de los 50 no consiguió hacerse un puesto en Harvard, convirtiéndose en la primera mujer en dirigir un departamento en la universidad, el de astronomía. Dificultades que no la hicieron frenar, ella se describió a sí misma como «una rebelde contra el rol femenino».